Des astronomes découvrent la plus ancienne Galaxie Spirale existante.

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La photo ci-dessous est une image de la plus ancienne galaxie spirale connue qui, aux dires des scientifiques, se serait formée il y a 12. 4 milliards d’années.

La galaxie ancienne s’appelle BRI 1335 – 0417, et l’image a été prise par le télescope Atacama Large Millimeter Submillimeter Array (ALMA) au Chili. L’image est remarquable car elle montre que les galaxies spirales se sont formées dès 1,4 milliard d’années après le Big Bang.

Les photographies comme celle-ci sont essentiellement un retour dans le temps, car nous les voyons telles qu’elles étaient il y a plus d’un milliard d’années en raison du temps qu’il a fallu à leur lumière pour nous parvenir.

Le Dr Kai Noeske, astronome, affirme que la photographie montre que les galaxies ont commencé à ressembler aux galaxies modernes environ 1 milliard d’années plus tôt que ce que l’on pensait auparavant.

Selon les scientifiques, la forme la plus mature des galaxies est celle des galaxies spirales. Aux premiers stades d’une galaxie, la matière noire rassemble les gaz chauds en amas qui créent des étoiles. Les étoiles fusionnent ensuite pour créer des galaxies plus grandes, qui, au début de leur vie, sont déformées.

Finalement, les galaxies commencent à tourner, créant des formes semblables à des disques.

Des galaxies spirales apparaissent lorsque ces disques commencent à être perturbés. Noeske explique qu’en plus d’être jolis à regarder, les bras spiraux compriment également le gaz pour devenir des catalyseurs de la formation de nouvelles étoiles.

Pour l’instant, les scientifiques pensent que la formation des galaxies a atteint un pic environ 3,3 milliards d’années après le Big Bang, lorsque la plupart des étoiles de l’univers se sont formées. Ce fut une surprise de constater que BRI 1335 – 0417 présentait déjà des structures similaires aux galaxies voisines bien avant la phase active de la formation des galaxies.

Avant la découverte de BRI 1335 – 0417, la plus ancienne galaxie connue s’est formée 2,5 milliards d’années après le Big Bang.

La BRI 1335 – 0417 est donc plus vieille d’environ 1 milliard d’années. La nouvelle découverte modifie les connaissances scientifiques sur comment et quand les galaxies se sont formées et ont évolué vers ce que nous voyons aujourd’hui.

Par ailleurs, les astronomes notent que si BRI 1335 – 0417 est la plus ancienne galaxie spirale connue, elle n’est pas la plus ancienne galaxie jamais observée. Ce titre revient à une galaxie appelée GNz 11 repérée en décembre dernier qui s’est formée il y a 13 milliards d’années, soit à peine 400 millions d’années après le Big Bang.